Chapter 1:

第1話 ウツロとアクタ

桜の朽木に虫の這うこと


「人間って、何だろう?」Bookmark here

 ウツロがそう呟いたとき、アクタは気がついていないふりをしながら、また始まったかと内心そわそわした。弟分の悪癖が発動したからだ。Bookmark here

 穏やかな春の昼下がり、外界から隔絶された山の奥深くの隠れ里。Bookmark here

 杉林に囲まれたその中の、ちっぽけなネギ畑の片隅で。Bookmark here

 二人の少年がそこで、言葉を発するのも忘れるくらい、せっせとネギを引っこ抜いている。一人は名をウツロ、もう一人はアクタといった。Bookmark here

 年齢は共に十六歳だが、彼らは自分の歳など数えたこともないし、そもそも知らない。生年月日がわからないのだ。Bookmark here

 西日も次第に強くなってきて、二人が身に纏う紺色の作務衣や、ほっかむりにしている白い手ぬぐい、あるいはゴム製の長靴や、その中の足袋だって、温室のように蒸れて、すっかり汗だくになってきている。Bookmark here

「何をもって、人間といえるんだろうか?」Bookmark here

 ウツロの悪癖、それは彼が思索と自称するものだ。Bookmark here

この少年は哲学書を愛読し、その思想について考えをめぐらせることを趣味としている。Bookmark here

もっとも彼に言わせれば、それは趣味ではなく、人間になるため、らしいのだが。Bookmark here

「何が人間を、人間たらしめるんだろうか?」Bookmark here

ウツロとアクタは孤児だった。Bookmark here

二人が赤ん坊のとき、それぞれ別な場所に捨てられていたところを、この隠れ里の主が発見し、拾い上げ、ここまで育て上げた。そう、聞かされている。Bookmark here

 親から捨てられたという過酷な現実を、二人は背負っている。Bookmark here

 特にウツロはその現実に耐えきれず、自分に責任があるのではないかと、自問自答を繰り返している。Bookmark here

 俺は親に捨てられた。Bookmark here

 こんなことが、人間にできるはずがない。Bookmark here

 そうだ、俺は、人間じゃないんだ。Bookmark here

 醜い、おぞましい……Bookmark here

 そう、毒虫のような存在なんだ、と。Bookmark here

 それゆえ、古今東西の哲学者・思想家の知恵をよりどころとし、つねに自分という存在について、問いかけつづけているのだ。それは考えているというよりも、隙あらば襲いかかってくる自己否定の衝動と、戦うためなのであった。Bookmark here

「人間が自身を克服できる存在だと仮定するのなら」Bookmark here

「ウツロ」Bookmark here

「その行為が人間的な生命活動といえるのであって」Bookmark here

「ウツロっ」Bookmark here

「それをたゆまず続けることで初めて、真の人間といえるんじゃないだろうか」Bookmark here

「ウツロっ!」Bookmark here

 果てしない思索の連鎖に陥っているウツロへ向け、アクタは手にした一本のネギを、頑丈な肩の力と腕のスナップを利かせて、手裏剣のように投げつけた。Bookmark here

 大気を切り裂くほどの速さと鋭さで飛んできたそれを、ウツロは片手を少し動かして、たやすくつかみ取った。たかがネギとはいえ、直撃していれば頭蓋骨にひびくらいは入っていただろう。だがウツロもアクタも、いたって涼しい顔をしている。Bookmark here

 屹立する杉林は変わらず、そよ風にさざめいている。こんな彼らのほほえましい日常を、春の陽気もにこにこと笑っているようだ。Bookmark here

「アクタ、いまいいところなんだ。邪魔をしないでおくれよ」Bookmark here

 ほおっつらを膨らませたウツロに、アクタは仏頂面で応酬する。Bookmark here

「催眠術はその辺にしておけ。こんなところで寝落ちしたら、ネギの肥やしになっちまうだろ?」Bookmark here

「うまい表現だね」Bookmark here

「ほめてねえだろ?」Bookmark here

「うん」Bookmark here

 アクタは柔らかい意思表示をしてみせたが、ウツロに軽くあしらわれた。Bookmark here

 ウツロの思索癖はいまに始まったことではないとはいえ、アクタにとっては読経をひたすら聞かされているようなものである。悪気など毛頭ないことは重々承知だったが、アクタにとってはこれが大きな心配の種なのだった。Bookmark here

「お前がこの世で一番好きな単語を発表してやろうか? 『人間』だ、そうだろ?」Bookmark here

 低く野太い、芯の通ったアクタの言葉に、ウツロは驚いた様子だ。Bookmark here

 長身のアクタに対し、首ひとつぶんほど背の低い彼は、かがんだ体勢からゆっくりと顔を上げ、目線を合わせた。Bookmark here

「アクタ」Bookmark here

「なんだ?」Bookmark here

「そこまで、俺のことを、わかっていてくれたなんて……」Bookmark here

「やめろ、勘違いするだろ」Bookmark here

「違うの?」Bookmark here

「違わねえけど、違う」Bookmark here

「何それ? 矛盾してるよ。誰の思想かな?」Bookmark here

「お前は……」Bookmark here

 アクタの態度にウツロは困惑気味だ。Bookmark here

 ウツロの心境を、アクタはじゅうぶんすぎるほど把握している。だから余計なことを考えすぎる危険性を、かねてから示唆してきた。だが当のウツロは、その配慮に気づきつつ、それでも思索をやめられないのだ。それほどのトラウマを彼はかかえているのである。Bookmark here

 ウツロは視線を落として、また何か考えこんでいる。Bookmark here

「人間とは何だろう、アクタ。俺はずっと、それを考えているんだ。何をもって人間といえるのか。何が人間を人間たらしめるのか……」Bookmark here

「難しすぎるんだよ、お前の『人間論』は」Bookmark here

「そうかな。もし、俺がこの問いかけに解答を見出したとき、俺は、人間になれるような気がするんだ……」Bookmark here

 こんな不条理があるだろうか?Bookmark here

 彼は自分が人間ですらないと思い込んでいるのだ。Bookmark here

 アクタも同じ境遇なので明かしてこそいないが、俺の存在は間違っている、俺は間違って生まれてきたんだとさえ考えてしまうのだ。Bookmark here

 理不尽にもほどがある。Bookmark here

 いったい彼が何をしたというのか?Bookmark here

 あるいは幸せに生きることだって、できたはずなのに。Bookmark here

 自己否定がウツロを食い殺す。Bookmark here

 精神に巣食う魔物が、彼を破滅へ導こうとする。Bookmark here

 それがどれほどの苦痛であろうか?Bookmark here

 ウツロの顔が苦悶にゆがんでくる。アクタは見ていられなかった。Bookmark here

 どうしてこんなに苦しまなければならないのか?Bookmark here

 お前は何も悪くなんかないのに。Bookmark here

 仕方ねえなと、彼は一つの決意を固めた。Bookmark here

 ウツロは顔を伏せて落ちこんでいる。Bookmark here

 フッと、気配を感じて――Bookmark here

 むぎゅーBookmark here

 顔を上げた彼のほほを、アクタは真横に引っぱった。Bookmark here

 ゴムのように伸びた顔面を、アクタの鉄面皮がのぞいている。Bookmark here

「にゃんだよ、アクタ」Bookmark here

 アクタがひょいと手を放すと、ウツロのほっぺたは復元力にしたがって、ポヨンと元に戻る。Bookmark here

「俺で遊ばないでよ」Bookmark here

 いぶかるウツロに、アクタは相変わらずの能面顔だ。Bookmark here

 彼は一呼吸してゆっくりと、間を置きながら語り出す。Bookmark here

「なあウツロ、俺らは生きてるだろ? だから人間なんだ。それでいいじゃねえか。あんま難しいこと考えんな」Bookmark here

 一つ間違えれば、逆にウツロを傷つけてしまうかもしれない。しかし、危険な状況でもある。アクタは考えに考え、最大級の賭けにおよんだのだ。Bookmark here

 ウツロは口を一文字に結んで、難しい顔をしている。Bookmark here

 アクタはハラハラするあまり、冷汗が出そうになった。Bookmark here

「……生きてるだけでいい、か。うーむ……」Bookmark here

「納得できねえか?」Bookmark here

「人間は、難しい……」Bookmark here

 ウツロは例によって考え込んではいるものの、どこか頭の中が晴れていくのを感じた。それを感じ取ったアクタは、やっと胸を撫で下ろすことができた。Bookmark here

「いらんことを考えすぎるのはお前の悪癖だぞ。俺みたく頭をパーにしろ」Bookmark here

「それ、言っててつらくないか?」Bookmark here

「どうせ俺はパッパラパー助くんだよ」Bookmark here

「なんだ、それ」Bookmark here

 ウツロの顔が緩んだのを確認して、アクタはようやく笑顔を見せた。Bookmark here

 この場はなんとかやり過ごすことができたが、一事が万事である。Bookmark here

 今後も気が抜けない。Bookmark here

 だが、俺がやらずに、いったい誰がこいつを支えるのか?Bookmark here

 そう、自分に言いきかせた。Bookmark here

 兄貴分も楽じゃねえぜ。Bookmark here

 アクタは体の力が抜けていくのを、この憎めない弟分に悟られないよう、ただ笑い続けた。Bookmark here

TripleAAA
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Hayato Shinohara
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